Sustainable diets: cereal cropping

Originally published on Slowear Journal on Nov 21st

Thanks to Francesca Stignani for translation

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More cereals, less meat, and a lot of fruits and vegetables. The sustainable diet, which is good for our health as well as for the environment, has a lot in common with the vegetarian diet, starting from the huge consumption of cereals.

Yet how sustainable is it to grow cereals? As with any other kind of extensive farming, thanks to phytochemistry and integrated farming there have been quite a few improvements in the pesticide containment rate. However, we need to do more, which is exactly what is happening today.

Italy has  been the first country to ever patent a method called “Riso secondo natura” (nature-wise rice), developed by Molinia farmers. The method includes a series of “natural” techniques allowing the firm to spare around 50% of the water needed for irrigation and up to 80% of greenhouse gas emissions. Along with the use of three innovative machineries, the only real innovation brought along by this method lies in following the rhythms of nature and its cycles.

As for wheat – the most common cereal in our diet – the search for sustainability starts already from the seed. A famous Italian pasta manufacturer has been examining the farmland and the atmospheric conditions near its plants and mills, selecting the most suitable wheat plants in order to obtain a good yeld with very limited artificial interventions. Moreover, since the fields are very close to the factories, these experimental crops are super-sustainable.

Another example of natural farming comes from Poggio del farro, a formerly abandoned farm surrounded by the Tuscan hills which has recently been renovated and currently produces organic emmer. The crops are so excellent that they get sold before they have even grown!

•  Hope you enjoyed the article!  •
[New Sustainable Agriculture Model]

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Contribution to Landscapes Blog for People Food and Nature

Ecoagriculture.org has started gathering info, knowledge, opinions and suggestions from farmers and some of the players involved in agricultural sector interested in sustainability. They started collecting contributions from all over the world and by accident it was me editing the one coming from Barilla Center for Food and Nutrition.

If you are a farmer, don’t miss the full article Ten commandments for a sustainable agriculture in Italy   and feel free to leave your comments and bring your voice to the discussion.

Interviewing Nobel Prize Amartya Sen

One of the latest events focused on efficiency of economic measuring tools (GDP) at Bocconi University in Milan featured Amartya Sen as guest speaker. Besides awarding the Nobel Prize for economy in 1998, he has received quite 100 honorary degrees and is currently professor of both Economy and Philosophy at Harvard University.

I attended the lectio magistralis listening carefully to his story of snakes and ladders (a traditional Indian game), suitable to represent the crucial phase of European economy in these days – snakes represent the several hindrances and ladders the few improvements.

After the conference I was lucky enough to make him a short interview on the behalf of BCFN. Unfortunately he was in a hurry so I had the time to ask him just a couple of questions.

What is your recipe of moving up economic growth in Europe? 

「Economists say they don’t need theory to make economy growing, they need slogans. This is not what I am going to tell you tonight, as we don’t need a list of rules for “good growth”. The important thing is understanding why growth is necessary – paying back the national deficit, assessing public services, etc – and listening to each other making the best out of Democracy.」

Why is food security not granted to everyone yet?

「Food security is a serious issue, you have to consider three elements at least: firstly how much is the income and the economic means to access food; secondly food prices volatility needs a stabilizer – and the government could play this role; Thirdly, the unfairness of distribution between the classes and men and women in the world. So you cannot solve food security just looking at food…

If you want to delve into Sen’s politics-economic insights, I’d suggest you to read his masterpiece Development is Freedom on the importance of public discussion and democracy for economic development.

• This was a long one! Thank you for reading 😉 •

Uno degli eventi dell’Università Bocconi di Milano di questo mese si intitolava「Oltre il PIL: un nuovo concetto di valore」. Ospite d’onore il celebre Amartya Sen, economista indiano vincitore del Premio Nobel nel 1998, oltre che professore di Economia e Filosofia ad Harvard nonché insignito di quasi 100 lauree honoris causa.

Ho ascoltato con interesse il suo lungo intervento, quasi una lectio magistralis. Per descrivere l’attuale situazione politico-economica europea, Sen è ricorso ad una similitudine con il gioco indiano dei serpenti e delle scale, dove i numerosi serpenti sono gli ostacoli e le scale i pochi progressi.

L’ho intervistato dopo la conferenza per il BCFN, purtroppo c’è stato il tempo solo per due brevi domande.

Dal suo punto di vista, qual è la ricetta di crescita economica per l’Europa?

Quando parlano di crescita gli economisti dicono che non hanno bisogno di individuare una teoria, bensì  uno slogan. Io non ho slogan, non credo che sia il caso di stilare una lista per punti con la ricetta per la crescita. E’ importante tenere a mente che la crescita economica è necessaria ad esempio per ripagare il debito dello Stato, per migliorare ed implementare i servizi pubblici, ecc; l’unica regola per gli stati è ascoltarsi l’un l’altro e lasciare spazio alla Democrazia. 」

Come mai la sicurezza alimentare non è ancora un diritto garantito a tutti?

La sicurezza alimentare è un tema difficile, dobbiamo tenere in considerazione almeno tre parametri: se ci sono o meno i mezzi economici per accedere al cibo; la volatilità dei prezzi dei cereali (lo stato potrebbe svolgere il ruolo di stabilizzatore); per ultimo la globale iniquità nella distribuzione di beni tra le classi sociali e gli uomini e le donne. Come vede, è una questione molto complessa: non basta concentrarsi sul cibo per risolvere il problema della sicurezza alimentare… 」

Se volete approfondire i temi trattati da Amartya Sen, vi consiglio di leggere Lo sviluppo è libertà, sull’intreccio tra mercato e politica e la centralità della democrazia per lo sviluppo economico. Qui potete ascoltare l’intero intervento di Sen alla conferenza.

• This was a long one! Thank you for reading 😉 •

A debate about degrowth

I’ve been working so far at the organization of the webinar Which economic model for a sustainable growth? by Barilla Center for Food & Nutrition. Webinars – also known as BCFN Talks – are short yet well-structured debates following talk show TV format moderated by very well prepared Alex Thomson from Channel 4 News. The event went online on live streaming at BCFN website, but it is possible to watch registered video later here.

On April 5th BCFN hosted a debate about sustainable economic growth inviting three experts in economics and social sciences, expressing individual’s different opinion on the topic. The debate started from the question “what are the limits of the traditional model based on economic growth?”.

Philippe Aghion, Professor of Economics at Harvard University, went crazy about innovation: innovation can solve all kinds of problems. On the other hand, Peter A. Victor, Professor of Ecological Economics at University of York and author of the book Managing without growth, remarked the unavoidable limits to growth due to limited resources on this planet. Finally activist and writer Raj Patel (@Raj Patel) gave priority to food and the occupy movements happening worldwide.

If you are interested, please follow this link to have more info and express your opinion through social media tools interaction. Do you think degrowth means reducing personal money and comforts?

Thank you for stopping by. Follow me on Twitter @ecoSFL.

Durante i mesi scorsi ho lavorato all’organizzazione del webinar Quali modelli economici per una crescita sostenibile? presentato dal Barilla Center for Food & Nutrition. I webinar, chiamati anche BCFN Talks, sono dei format che seguono i canoni dei talk show televisivi per realizzare dei brevi seminari/dibattiti online fruibili gratuitamente in diretta live streaiming dal pubblico in tutto il mondo. La moderazione è stata affidata al valido Alex Thomson, giornalista televisivo di lunga esperienza del canale britannico Channel 4 News.

L’incontro del 5 aprile era dedicato al confronto sugli schemi economici possibili in futuro in un’ottica di stabilizzazione, partendo dalla riflessione sulla situazione attuale: ” quali sono i limiti di un’economia basata sul modello della crescita costante?”

Philippe Aghion, professore ordinario di Economia dell’Università di Harvard, ha puntato tutto sull’innovazione, che nel bene e nel male riuscirà sempre a risolvere i problemi dell’umanità, come ha fatto finora. In totale contrasto la posizione di Peter A. Victor, professore di Economia Ecologica presso l’Università di York in Canada e autore del recente libro Managing without growth (non tradotto in italiano), che ha posto l’accento sull’evidente finitezza delle risorse del pianeta e sulla necessità di domandarci dove ci porta l’innovazione, qual è il suo vero valore ovvero fino a che punto ne abbiamo bisogno (fino a dove si può arrivare? Il beneficio che ne traiamo è superiore alle risorse impiegate per arrivarci?). Infine l’attivista  e scrittore Raj Patel (@Raj Patel) ha contestualizzato la prospettiva sullo sfondo delle proteste popolari di Occupy Wall Street e sull’estrema iniquità della distribuzione della ricchezza (e del cibo) globale.

Potete seguire tutto il dibattito qui ed esprimere la vostra opinione sui canali sociali del BCFN.

Grazie per l’interesse! Seguitemi su Twitter @ecoSFL.

[Barilla Center for Food & Nutrition]

#F27 • It isn’t a GMO code

27 febbraio, 30 nuovi tweet #F27 ogni minuto, da diventar matti a star dietro all’hashtag. E’ il giorno della protesta globale di Occupy Big Food, movimento nato 6 mesi fa a Zuccotti Park, superflua precisazione, sull’onda di Occupy Wall Street. Cosa succede di importante in questa giornata? Non si tratta di un gruppo di contadini che manifestano per chiedere appezzamenti e sussidi. E’ molto di più: il gruppo di contadini si ritrova e si unisce insieme ai cittadini di tutto il mondo che vogliono fronteggiare Lei, l’unica, la grande, la sproporzionata, l’irriducibile Monsanto, l’azienda che ha il monopolio – come dico io – sul pre-food, ovvero su ciò che esiste prima di diventare cibo processato. Cosa fa di male questo colosso? Non è una presa di posizione assoluta contro le bio-tecnologie (ci sono metodi e metodi che approfondirò più avanti), ma un problema di ordine filosofico, sebbene molto pratico. Le sementi OGM, essendo create in laboratorio, non sono portatrici di vita: la loro sterilità le fa cadere al confine con il mondo inorganico. La grande massa dei coltivatori allo stremo delle condizioni (fisiche ed economiche) è costretta a dipendere dal gigante dello smercio mondiale per l’acquisto di nuove sementi ad ogni raccolto – ad un prezzo finalizzato al profitto di chi le produce, come insegnano le elementari leggi economiche di monopolio. Non voglio parlare dei problemi che la produzione e il consumo di alimenti geneticamente modificati provocano alla salute umana e all’ambiente. Vorrei solo gridare, perchè sentano, dall’atra parte dell’oceano, che io sono con loro.

February 27th, 30 new #F27  tweets every minute. All day long – I was going crazy following the hashtag.  It is the big day, the Global Occupy Big Food day – the movement started in New York 6 months ago and spread already over the country and overseas. Why is this so important? It’s not about a bunch of farmers gathering together asking for land and subsidies. Actually they are gathering together (also with dwellers) to face the Big one, the giant of pre-processed-food industry: the Monsanto company. What’s wrong with it? It’s just the most powerful genetically modified seeds producer. Why a seed producer is said to be powerful? After all, seeds grow up naturally. But not if they have been in the lab before being planted. GMO plants cannot reproduce themselves, as they are not part of the “organic world”, they don’t disclose life as Mother Earth would do. Hence, farmers are put in the need to buy them season after season, crop by crop, at more and more expensive price set by big corporations. Don’t even mention GMO related health diseases and environmental harm… Supporting Occupy Big Food!

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